Virgin Orbit på väg att lansera rymdflygningar från Storbritannien

En bild av ett Virgin Orbit-plan.

Virgin Orbit har avslöjat sina planer om att börja med raketuppskjutningar från Cornwall Airport Newquay i Storbritannien 2021.

Som en del av Richard Bransons Virgin Group, kommer Virgin Orbit att samarbeta med Spaceport Cornwall och UK Space Agency för att erbjuda passagerare möjligheten till både vanliga flygningar och raketuppskjutningar.

Samarbetet är särskilt spännande då Virgin Orbit planerar att skjuta upp raketer i rymden via flygplan, genom att använda ett modifierat tidigare Virgin Atlantic Boeing 747-400-flygplan.

Detta innebär att istället för att skjuta upp en LauncherOne-raket vertikalt, kommer den tas upp i lyften under flygplanets vinge och sedan släppas av i rätt altitud innan den beger sig ut i rymden.

Lansering av raketer i luften har ett antal fördelar. Det kommer för det första att bli billigare eftersom Virgin Orbit inte behöver spendera extra pengar på infrastruktur på marken, till exempel på nya lanseringsplattformar. Samma sak gäller trafikkontroll på marknivå, som kommer kunna instruera flygplan att starta som vanligt även under raketuppskjutningar.

Stora planer för Storbritannien

Nyheterna kommer bara en dag efter att UK Space Agency avslöjade sina planer att bygga Europas första rymdhamn i Skottland.

Skillnaden mellan den rymdhamnen (som kommer vara belägen i Sutherland på Skottlands norra kust) och den i Cornwall är att det är en vertikal lanseringsplattform, medan Virgin Orbits rymdhamn som kommer att skjuta upp raketer i rymden via flygplan istället.

Allt detta är goda nyheter för Storbritannien och är något som kan göra det möjligt för landet att bli mer oberoende när det gäller rymdresor. Det kan dessutom ha enorma fördelar för Storbritanniens ekonomi.

Enligt UK Space Agency, kommer marknaden för rymdresor att vara värd mer än 3,8 miljarder pund under det kommande årtiondet. Med tanke på att Storbritannien bygger fler små satelliter än något annat land (med Glasgow som tillverkar mer än någon annan stad i Europa), är det ett smart drag att skapa allt fler rymdhamnar att lansera dem ifrån.